La abeja: una parte vital de los ecosistemas (2024)

Este texto se publicó en noviembre de 2017 y ha sido modificado el 21 de mayo de 2024.

Índice

  • "Pequeños robots"
  • La abeja reina y los zánganos
  • ¿Obrera o zángano?
  • Gravemente amenazadas
La abeja: una parte vital de los ecosistemas (1)
  • Nombre común: Abeja Melífera
  • Nombre científico: Apis mellifera
  • Clase: Invertebrados
  • Nombre colectivo: Colonia, enjambre
  • Vida media en libertad: Hasta 5 años
  • Tamaño: De 1 a 1,50 centímetros
  • Tamaño relativo comparado con un clip: La abeja: una parte vital de los ecosistemas (2)

Las abejas son insectos sociales y colaboradores que viven en las colmenas formando grandes colonias, lo que haproporcionado a las sociedades humanas miel y cera de abeja desde hace miles de años. Este uso comercial ha desarrollado la industria de la apicultura, que se dedica a la cría de abejas, aunque muchas especies siguen viviendo en la naturaleza.

Con cerebros del tamaño de una semilla, las abejas son insectos que llevan a cabo sorprendentes funciones interconectadas para mantener la salud de su colmena.Dentro de lo que llamamos comúnmente abejas existen en realidad tres castas: las abejas obreras, la abeja reina y los zánganos.

Son animales mucho más complejos de lo que se pensaba. Un investigación publicada en 2022 en la revista Animal Behaviour sugiere que los abejorros parecen disfrutar haciendo rodar pelotas de madera, sin ser entrenados ni recibir recompensas, presumiblemente sólo porque es divertido.

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"Pequeños robots"

"Demuestra que las abejasno son pequeños robots que sólo responden a los estímulos... y que realizan actividades que pueden ser placenteras", afirma el autor principal, Samadi Galpayage, investigadora de la Universidad Queen Mary de Londres (Reino Unido).

El trabajo de una abeja viene determinado por su sexo. Las únicas que normalmente vemos son las abejas obreras.Una única colmena de abejas tiene aproximadamente de 30 000 a 80 000 y, de ellas, casi todas son abejas obreras. Esto significa que son hembras más pequeñas que la reina y que no pueden reproducirse.

Tan solo en algunos casos, las abejas obreras pondrán huevos no fecundados de los que nacen zánganos de un tamaño mucho más pequeño que aquellos que nacen de los huevos que pone la abeja reina.

Las abejas obreras viven una media de 105 días - y no salen de la colmena hasta los 21 días - , y aunque puede parecer una vida muy corta, las abejas en realidad tienen una mayor longevidad que otros insectos, y la duración de su vida depende de la función que desempeñen.

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    Nunca molestes a una abeja melífera

    Las abejas melíferas pueden vivir en colonias de hasta 80 000 ejemplares, si las molestas o se sienten amenazadas puedes sufrir las mismas consecuencias que estos despreocupados operarios.

    Además de las tareas limpiadoras, la abeja obrera pasa casi una semana cuidandoyalimentando a las larvas con jalea real, una secreción nutritiva que contiene proteínas, azúcares, lípidos y vitaminas.

    Las cereras construyen los paneles de cera, las almacenadoras reciben el alimento y lo colocan en los panales, las guardianas vigilan que no entren abejas de otras colmenas ni avispas y las ventiladoras generan una corriente de aire para airear y deshidratar el néctar.

    Entre todas, realizan la tarea completa de la producción de alimentoscon el polen y el néctar de las flores, construyen la colmena y la protegen, la limpian, hacen correr el aire batiendo sus alas y realizan otras muchas tareas para la comunidad.

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    Cómo interpreta la muerte una abeja

    Cuando una abeja muere, y solo cuando muere, desprende ácido oleico y entonces sus compañeras de colmena saben qué hacer, pero mejor que ninguna toque el ácido. Imágenes de la serie 'Cosmos: Otros mundos'.

    La abeja reina y los zánganos

    El trabajo de la abeja reina es sencillo: pone los huevos que constituirán la nueva generación de abejas. Normalmente no hay más que una abeja reina en una colmena. Si muere, las obreras crean una nueva abeja reina alimentando a una de las obreras con una dieta especial, la jalea real.

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    Este elixir hace que la abeja obrera se desarrolle y se convierta en una reina fértil. Las reinas también ponen orden en el trabajo de la colmena desarrollando productos químicos que guían el comportamiento de las demás abejas.

    Las abejas macho, o zánganos, no trabajan. Su función pasa por comer miel y aguardar la oportunidad de aparearse. Cuando llega el momento de que la abeja reina se aparee, los zánganos de otras colonias compiten para inseminarla.

    En el aire, tratan de aparearse con ella y, si lo logran, caen al suelo en una muerte victoriosa. La abeja reina se aparea con hasta 20 zánganos y almacena los espermatozoides durante el resto de su vida.

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    ¿Obrera o zángano?

    La reina determina el sexo de las abejas cuando pone los huevos, unos 1500 al día durante dos a cinco años. Por tanto, la abeja reina posee la capacidad de decidir quéhuevos se convertirán en obreras y cuáles en zánganos.

    Los zánganos son la tercera casta de las colmenas, y son machos. En cada colmena viven cientos de zánganos durante la primavera y el verano, pero son expulsados en invierno, cuando la colmena adopta una forma de vida más austera.

    Las abejas viven durante todo el invierno de la miel y el polen almacenados, manteniéndose juntas para conservar el calor. Las larvas también se alimentan en invierno de los productos almacenados y, al llegar la primavera, vivirá un nuevo enjambre en la colmena.

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    Gravemente amenazadas

    A pesar de la importancia vital de estos insectos por su función como polinizadores de una gran mayoría de las especies que se encuentran en nuestro planeta y de nuestros cultivos, los estudios demuestran una tendencia general descendente en la diversidad mundial de las abejas y suscita preocupación por la situación de estas polinizadoras cruciales.

    Las abejas halíctidas, por ejemplo, polinizan cultivos importantes como la alfalfa, los girasoles y las cerezas.Aunque son menos conocidas, estas abejas salvajes complementan el trabajo de las abejas melíferas en colmenas gestionadas.

    "Aunque las abejas melíferas pueden ser polinizadoras eficientes de muchos cultivos, la dependencia de una sola especie es muy arriesgada", afirma en este artículo de National GeographicEduardo Zattara, biólogo del Instituto de Investigaciones en Biodiversidad y Medio Ambiente en Bariloche, Argentina.

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    De las 20000 especies que existen, muchas polinizan el 85 por ciento de los cultivos y las frutas en todo el mundo.Durante las últimas décadas, el número de especies de abejas documentadas en estado silvestre ha descendido a nivel mundial: no hemos visto a un cuarto de las especies desde la década de 1990.

    El auge agrícola a nivel mundial provocó una fuerte pérdida de hábitat durante la segunda mitad del siglo pasado, mientras que el uso de plaguicidas afectó a muchas de las plantas de las que dependen las abejas.

    Además, el aumento de las temperaturas debido al cambio climático ha matado a muchas de las poblaciones, y ha expulsado a otras especies de abejas de sus áreas de distribución.Otra de las causas del declive es la introducción de especies no autóctonas para polinizar cultivos agrícolas específicos, lo que a menudo introduce también patógenos que provocan pandemias entre estos insectos.

    Las abejas sin aguijón australianas crean impresionantes colmenas en espiral

    Estas colmenas en espiral son obra de un tipo de abeja sin aguijón australiana. La Tetragonula carbonaria es la única especie que construye con un patrón ascendente en espiral. Los meliponinos o abejas sin aguijón son muy sociales y una reina está a cargo de miles de obreras. Un grupo de 80 celdas se construye y se aprovisiona al mismo tiempo, y una vez construidas, la abeja reina pone los huevos en ellas. No está claro por qué estas abejas sin aguijón emplean este singular patrón, pero quizá facilite a la reina el desplazarse por la colmena.

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